• Sous l’Antarctique, un monde inconnu se révèle...

    Sous l’Antarctique, un monde inconnu se révèle...

    Un énorme iceberg, de la taille du département de la Manche, s’est détaché en juillet en Antarctique. Une aubaine pour les scientifiques ! Ils vont pouvoir étudier un écosystème marin inconnu, resté caché sous la glace durant des milliers d’années.

    Depuis novembre 2010, un immense morceau de banquise se détache peu à peu de l’Antarctique. L’iceberg, désormais connu sous le nom A68, s’est séparé cet été du continent austral et il s’éloigne peu à peu de la plateforme glaciaire Larsen C.

    Une véritable aubaine pour les scientifiques qui étudient cette région du Pôle Sud. Grâce à la rupture de cet énorme bloc de 5 800 kilomètres carrés (une superficie équivalente à celle du département de la Manche), ils vont pouvoir explorer un écosystème marin inédit et observer son évolution, au fur et à mesure que les rayons du Soleil pénétreront les masses d’eau jusqu’ici restées à l’ombre de la glace.

    Un écosystème inconnu

    « C’est un territoire fantastique et inconnu pour les recherches scientifiques ! s’exclame Susan Grant, biologiste membre du British Antarctic Survey (BAS), l’opérateur national britannique en Antarctique. Nous en savons très peu sur ce qu’il pourrait y avoir dans cette région, et surtout comment cet écosystème va évoluer avec le temps », explique-t-elle, interrogée par Live Sciences.

    Sous l’Antarctique, un monde inconnu se révèle...

    L’iceberg, vu ici le 10 novembre 2016, s’est détaché progressivement.

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    Les zones enfouies sous les plateformes glaciaires sont totalement préservées de la lumière solaire. Comme l’explique Phil Trathan, responsable de l’écologie de la conservation pour le BAS, l’objectif des chercheurs est de réussir à savoir si un tel environnement est « similaire aux océans très profonds », où « la vie est clairsemée », ce qui est pour l’instant l’hypothèse émise par les spécialistes.

    Des expéditions menées sur les plateaux de glace Larsen A et B, en 2007 et 2012, avaient notamment montré que seuls des concombres de mer, des étoiles de mer, ou encore des éponges se développaient dans de telles conditions de vie.

    Un véritable défi

    Mais l’arrivée de la lumière du soleil pourrait tout changer : « Vous aurez du phytoplancton, puis du zooplancton, et du poisson assez rapidement. Des oiseaux de mer et des mammifères marins commenceront également à se nourrir dans cette zone, explique Phil Trathan. Cela devrait provoquer une réaction en chaîne, comme vous aurez davantage d’espèces à venir, il y aura des changements significatifs sur une échelle de temps très court. »

    Sous l’Antarctique, un monde inconnu se révèle...

    « Nous savons que les changements physiques sont susceptibles d’être énormes lorsque la glace s’éloigne de cette manière, et l’écosystème pourrait en être complètement modifié », renchérit Susan Grant. Pour les scientifiques, l’apparition d’un tel environnement représente un véritable défi pour l’écologie marine. En étudier les évolutions pourrait permettre d’apporter de nouvelles réponses sur la rapidité avec laquelle peut changer un environnement et s’adapter.

    « Cela peut être considéré comme une grande expérience réalisée par la nature, et nous pourrons en apprendre davantage sur comment les systèmes maritimes se développent sous la pression des changements environnementaux », déclare Julian Gutt, biologiste allemand spécialiste de l’écosystème en Antarctique.

    Même s’il n’existe pour l’instant pas de preuve que le détachement de cet iceberg est directement lié au réchauffement climatique, la chercheuse Susan Grant évoque le fait que de tels phénomènes devraient se produire « plus souvent dans le futur ». L’occasion pour les scientifiques de mieux comprendre l’évolution de l’environnement de notre planète.

    Par Katel Andréani

     
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